ВСЕ ЗАВИСЕЛО ОТ КОНГРЕССА США

Наука и жизнь
№3 (403)

Многие читатели, конечно, помнят, как в бывшем Советском Союзе ежегодно в канун 7 мая вспоминали о приоритете россиянина А. С. Попова в изобретении радио. Не имеет смысла возвращаться к этому спору или выражать сомнение в успехах лауреата Нобелевской премии Г.Маркони. Важно отметить, что история изобретения радио могла оказаться иной, если бы в 1873 г. Конгресс США выделил 50 тысяч долларов для продолжения опытов ...американского дантиста.
Махлон Лумис родился в 1826 г. в Оппенгейме (штат Нью-Йорк). Известно, что ранние годы юноши прошли в интеллигентной семье профессора, но этого явно недостаточно, чтобы объяснить неожиданные повороты в его увлечениях. В возрасте 22 лет, когда семья жила в Спрингвейле (штат Вирджиния), Махлон отправился в Кливленд для изучения стоматологии. Практиковать молодой врач начал в родном городе, затем пробовал свои силы в штатах Нью-Йорк, Массачусетс, Пенсильвания. Овладев профессией, он стал обладателем патента на свой метод изготовления зубных протезов, усовершенствовал состав пломб. И совершенно неожиданно Лумис заинтересовался атмосферным электричеством и возможностью его использования для телеграфии.
В октябре 1866 г. в штате Вирджиния изобретатель провёл интересный эксперимент. С вершин двух холмов были запущены воздушные змеи, покрытые медной сеткой. От каждого из них вниз спускался провод длиной около 180м. Как только провод соединялся с землёй, включённый в цепь измерительный прибор фиксировал появление слабого электрического тока. Но самое неожиданное происходило при использовании в одной из схем телеграфного ключа, позволявшего периодически разрывать цепь. При этом сразу же изменялась величина тока во второй цепи, находящейся на расстоянии 14 миль. Дать объяснение происходящему изобретатель тогда не мог, но было ясно, что необходимо продолжать эксперименты.
В 1869 г. сенатор от штата Массачусетс внёс в Конгресс законопроект о создании телеграфной компании и выделении ей финансовой помощи в размере 50 тысяч долларов. Чтобы убедить законодателей, изобретатель представил свои соображения о возможности в дальнейшем передавать телеграфные сообщения через Атлантический океан при затратах в 16 раз меньших, чем при использовании кабеля. Через год законопроект приняли, но средства для продолжения работ не выделили. К сожалению, многое в происходящем всё ещё было неясно. Отсутствовала даже элементарная теория вопроса. Возможно, поэтому пресса была настроена к работам весьма скептически.
Но всё же изобретатель продолжал трудиться. По заданию морского ведомства он в 1870 г. годов провёл успешный эксперимент по организации телеграфной связи между двумя судами на расстоянии в 2 мили. В 1872 г. Лумис получил патент на своё изобретение. Он был на верном пути, но нередко случались дни, когда связь не работала. Проводить дальнейшие исследования без финансовой поддержки было невозможно. Чтобы получить необходимые средства, изобретателю приходилось периодически возвращаться к своей основной профессии. После этого проводилась новая серия опытов. Использовав вместо воздушных змеев две стальные мачты, поднятые на деревянные башни, Лумис в конце 1870-х довёл дальность связи до 36 миль и добился более надёжной работы системы.
Успехи были, но изобретатель чувствовал, что окружающие не верят в возможность практического использования подобного способа связи. Разочарованный и потерявший надежду, он переезжает в городок Терра Алта в Западной Вирджинии и поселяется в доме у брата. Там в октябре 1886 г. Махлон Лумис скончался.
Через 100 лет в Конгресс США был внесён проект резолюции, где признавалось, что стоматолог из Вирджинии первым в мире продемонстрировал работу системы связи без проводов. Но инициатива друзей изобретателя, среди которых были свидетели его экспериментов, не увенчалась успехом. Они лишь добились включения его имени в один из первых выпусков Книги Гиннесса.
Казалось, что к началу третьего тысячелетия вопрос приоритета в изобретении способа связи без проводов решён окончательно. Оказывается, это не так. В отдельно взятом небольшом городке в Западной Вирджинии группа энтузиастов продолжает утверждать, что первенство здесь принадлежит исключительно Махлону Лумису, до конца жизни продолжавшему рядом с ними свои успешные эксперименты. В доказательство сомневающимся демонстрируют куски провода и железных полос, вросшие в кору дерева перед домом, где жил изобретатель. И никакие доводы о том, что в библиотеке Конгресса США—там хранятся все отчёты о его исследованиях—нет подтверждения этому, их не переубеждают.