Сокровища Большого каньона

Природа и человек
№5 (458)

В № 15 за 2004 г. «Русский базар» рассказывал о происходившей задолго до Колумба ожесточённой борьбе за обладание территориями, где имелись высушенные отходы птиц и летучих мышей, называемые испанским словом «guano». Казалось, что создававшиеся веками запасы этого необходимого для сельского хозяйства удобрения неисчерпаемы, но активное их использование привело в конце XIX столетия к их быстрому истощению.
Неожиданно выяснилось, что в первой половине прошлого века летучие мыши продолжали скрытно создавать ценное сырье на территории Большого каньона, в штате Аризона. Хранилище оставалось неизвестным до 1930-х годов. Тайну раскрыл местный житель Гарольд Карпентер. Проплывая в лодке по недавно образовавшемуся в результате строительства дамбы водохранилищу, он обнаружил в северной стене каньона вход в пещеру, до тех пор остававшуюся неизвестной. В те годы эта территория ещё не была присоединена к Национальному парку, и Карпентер поспешил подать заявку на своё открытие.
В пещеру, состоявшую из большого числа лабиринтов, до того никогда не ступала нога человека. Геологи, недостаточно тщательно обследовавшие её, оказались слишком оптимистичными в своих выводах. Они пообещали, что в течение 10 лет отсюда можно будет получать ежегодно по 10 тысяч тонн ценного сырья и общий доход составит огромную для того времени сумму - 10 млн. долларов. Подобный прогноз вызвал интерес U.S. Guano Corporation. Не зная, как распорядиться своим имуществом, Карпентер продал компании пещеру вместе с содержимым за 50 (!) долларов. Вскоре покупатель заключил контракт с U.S. Steel, которая должна была разработать проект добычи «guano» и выполнить весь комплекс строительных работ. Руководителем строительства был назначен Стэнли Фарвел, показавший себя замечательным организатором.
Из-за частых наводнений и непредсказуемых изменений фарватера использовать баржу для транспортировки добытого сырья было невозможно. Крутые стены каньона исключали прокладку для этой цели железнодорожной ветки или даже простой дороги, авиация потребовала бы значительных затрат. Поэтому было принято решение о строительстве канатной дороги.
Уже на подготовительном этапе потребовалось решать сложнейшие задачи. В базовый лагерь строителей, который находился на вершине южного склона, авиацией доставили 207 тонн различных грузов: оборудование, стальные конструкции, канаты, песок, гравий и т.д. Затем крупногабаритные механизмы в разобранном виде переправлялись на дно каньона, а их сборка происходила уже на строительных площадках. Пока шло сооружение объекта, с основной базы компании в Лос-Анджелесе еженедельно прибывали караваны большегрузных автомобилей для обеспечения рабочих всем необходимым. В лагерь доставили даже домики военного госпиталя, использовавшиеся как жилые помещения строителей. А условия их труда из-за больших колебаний температуры были порой невыносимыми. Лагерь постоянно навещали горные хищники, обычным явлением были камнепады. Чтобы избежать визитов скорпионов, ножки кроватей в спальнях устанавливали в банки с керосином.
Сложным оказалось протягивание канатов, которое продолжалось целый месяц. В один из безветренных дней поднявшийся вертолёт перебросил через ущелье 2900 м вспомогательного каната диаметром 3мм. Затем подобная операция повторялась без участия вертолёта ещё трижды. Каждый раз с помощью уже проложенного каната протягивался следующий, более толстый. Наконец в две построенные на вершинах противоположных склонов каньона башни протянули основной канат диаметром 38мм. Он должен был переносить через ущелье ковши с грузом. Перемещение каната обеспечивал установленный в башне южного склона двигатель мощностью 100 л.с.
Несмотря на сложнейшие условия труда, работы завершили в срок, и летом 1957 г. канатная дорога вступила в строй. За 8,5 месяцев строительства было израсходовано 680 тысяч долларов, что на 250 тысяч превысило проектную сумму.
Добытое из пещеры (вход в которую находился в северной стене на высоте 275 м от дна каньона) гигантским пылесосом сырьё опускали на 60 м ниже, на специально вырубленную в скале площадку. Здесь его грузили в ковши и по канатной дороге переправляли через каньон, одновременно поднимая на вершину обрыва с южной стороны. Весь цикл перемещения ковша длился около 20 минут. С площадки, где ранее находился базовый лагерь строителей, «guano» автотранспортом отправляли на ближайший железнодорожный узел.
Но героизм рабочих и затраты не оправдали себя. «Шахта» была заброшена уже через год, после добычи 1000 тонн сырья—в 100 раз меньше, чем предполагалось. Оказавшуюся ужасной для заказчика ошибку геологов можно объяснить обычным непрофессионализмом: «огромные» запасы пещеры оказались кучами щебня, покрытого тонким слоем «guano».
И дальнейшая судьба канатной дороги была не особенно успешной. Предлагалось использовать её для туристов, посещающих Большой каньон. В рекламных целях Columbia Pictures в 1959 г. выпустила фильм об этом грандиозном сооружении. Но после того как через год военный самолёт зацепил канат, он был демонтирован. Удивительно, но лётчику удалось совершить успешную посадку: самолёт отделался вмятиной, а пилот—взысканием. Длительное расследование инцидента не проводилось. Выяснилось, что ещё до начала строительства руководство ВВС и частных авиакомпаний были проинформированы о высоте и местоположении канатов. А неудачный полёт проходил вне района, предназначенного для патрулирования.
В наши дни туристам, прибывающим к Большому каньону, чтобы увидеть это чудо природы, показывают сохранившиеся сооружения канатной дороги, которые являются великолепным свидетельством мужества и трудолюбия человека.