Ловушка для студента

Из штата в штат
№46 (552)

Окончив колледж и устроившись на работу, большинство молодых американцев начинают выплачивать долги. Нет, не родителям, помогавшим им в годы учебы, и не бывшим сокурсникам, у которых они заимствовали «пятерки» и «десятки» перед походом в студенческую столовую, а федеральному правительству и частным компаниям, которые практически платили за их обучение в вузах.
В наши дни мало кому удается окончить колледж или университет без различных лонов. Плата за учебу растет с каждым днем, а гранты, выдаваемые студентам федеральными и местными властями, с каждым днем уменьшаются. Далеко не все студенты блистают академическими успехами, позволяющими получать стипендии от самих вузов. Далеко не все студенты имеют очень богатых родителей, способных и желающих платить за их учебу. И далеко не все студенты имеют родителей очень бедных, вольно или невольно открывающих своим отпрыскам доступ к грантам. Остается одна надежда – на компании, выдающие займы.
По подсчетам College Board, в 2004-2005 учебном году общая сумма займов, выданных американским студентам, составила 13.8 миллиарда долларов. Десять лет назад эта цифра была в десять раз меньше.
Студенты из среднего класса составляют большинство клиентов частных компаний, выдающих займы. Но накопившиеся за годы учебы долги нередко мешают этим молодым людям удержаться в рамках среднего класса (или тем более прорваться в upper middle class) после окончания вуза. Над некоторыми американцами студенческие долги, подобно дамоклову мечу, нависают многие годы, вплоть до тех пор, когда в колледжи и университеты поступают... их дети, и начинается второй круг взаимоотношений с loan companies.
Неудивительно, что студенты стараются занять деньги на самых выгодных для них условиях и ищут компании, которые могут эти условия предложить. Как правило, студенты обращаются за советами в отделения финансовой помощи вузов. Но, к сожалению, советы, которые они получают в этих отделах, не всегда являются самыми разумными. Дело в том, что многие вузы заключают с выдающими займы компаниями открытые или замаскированные сделки и студентам предлагаются услуги именно тех компаний, отношения с которыми выгодны самим вузам, а не их питомцам.
Компания MyRichUncle, которая недавно появилась на рынке студенческих лонов, последовала примеру политиков, разворачивающих против своих оппонентов негативные рекламные кампании, и стала доводить до сведения широкой публики сомнительные способы, к которым прибегают loan companies в погоне за клиентурой. MyRichUncle, конечно, жаждет переманить этих клиентов (то есть студентов) к себе, но выдает себя за защитника интересов учащейся молодежи, без задних мыслей разоблачающего их нечистоплотных наставников...
Выбирая наиболее подходящие для них займы, студенты должны учитывать два главных фактора: размеры процентов, под которые займы выдаются, и способы возвращения денег ссудившей их компании или государству. А эти факторы, в свою очередь, зависят от того, кто выдает студенту займы – федеральное правительство или частные компании.
Федеральные займы студенты получают в рамках программы Federal Family Education Loan Program (FFELP), охватывающей большинство вузов страны. Эти займы выгодны тем, что они гарантированы большинству студентов, и, подавая на них заявление, можно быть уверенным, что тебе не откажут. Кроме того, государственные займы, по закону, выдаются под одинаковые для всех студентов проценты, ежегодно устанавливаемые федеральным правительством.
Но у federal loans есть и минусы: их размеры строго лимитированы (как правило, они ниже средней стоимости учебы в американских вузах), а некоторые из них (например, subsidizes Stafford loans), подобно правительственным грантам, предоставляются только студентам из нуждающихся или небогатых семей, что опять-таки оставляет за бортом молодых людей из среднего класса.
Частные займы (private loans) стоят дороже, но они позволяют покрыть расходы на учебу, включая затраты на жилье, учебники и средства передвижения. Но проценты, под которые эти займы выдаются, определяются в индивидуальном порядке, причем критериями служат разные факторы – от кредитной истории студента до его академических успехов. Так, вышеупомянутая компания MyRichUncle учитывает средний балл студентов, оценки, полученные ими за тесты, и даже предметы, которые они проходят.
Способы выплаты долгов тоже очень важны для студентов. В большинстве случаев эти способы сводятся к трем: traditional repayment plan, interest-only plan и deferred plan. В рамках traditional plan студент начинает выплачивать долги компании через месяц после получения займа. Interest-only plan позволяет студенту выплачивать только проценты, пока он учится в колледже или университете, откладывая основную сумму «на потом», а вот deferred plan дает возможность полностью отложить выплату долгов до окончания вуза. Зато проценты к этому времени возрастают и нередко накопившиеся к моменту окончания колледжа добавляются к основной сумме, увеличивая размеры ежемесячных выплат.
В офисах финансовой помощи колледжей и университетов студентов, конечно, знакомят со всеми этими нюансами, рассказывают о недостатках и преимуществах правительственных и частных займов, сравнивают различные частные компании. Но студенты, увы, не подозревают, что за этими вроде бы компетентными консультациями вроде бы доброжелательных людей скрывается финансовая ловушка. Как мы уже отметили, студентам каждого вуза вежливо, но настойчиво рекомендуют воспользоваться услугами тех частных компаний, которые поддерживают с администрацией этого вуза более чем теплые отношения...
Одна из «разоблачительных» реклам MyRichUncle гласила: «Вам следует знать правду об офисах финансовой помощи. Считается, что они должны помочь вам выбрать самых лучших заимодавцев, но в действительности они могут подтолкнуть вас по направлению к заимодавцам, которые выгодны для них, а не для вас...»
Администрации многих университетов были возмущены этой рекламой, называя ее несправедливой и оскорбительной. На самом деле она отражает реальное положение вещей, и праведный гнев администраций скрывает их рыльца, густо покрытые пушком.
В 1986 году Конгресс принял закон, запрещающий loan companies вербовать студентов, получающих федеральные займы. Но на частные займы закон не распространяется, и loan companies – от новичков до гигантов вроде Citibank и Educap - вволю пользуются этим послаблением.
Нельзя сказать, что они примитивно подкупают администрации колледжей и университетов, давая им крупные взятки, но способы их обхаживания, в сущности, от подкупа никак не отличаются. Так, одна loan company приглашает руководителей вузов (а также их мужей и жен) на так называемые «образовательные конференции», причем проводятся эти конференции в различных экзотических уголках мира, например, на Карибских островах. Все расходы на эти образовательные (вернее, увеселительные) встречи берет на себя loan company, а солидным директорам и администраторам остается лишь приятно проводить время.
Другая компания устраивает конференции более скромные, но зато их участникам вручаются «скромные» подарки – вроде лаптопов и «айподов». Третья компания выдает колледжам и университетам... премии, размер которых напрямую зависит от числа студентов, которые эти колледжи поставляют компании.
Далеко не все loan companies признаются в том, что заключили своеобразные «любовные союзы» с вузами, или тем более в том, сколько такие союзы стоят. Руководители многих вузов тоже предпочитают умалчивать о подобных сделках. Но некоторые «раскалываются», утверждая при этом, что ими движет главным образом забота о процветании своих учреждений и своих питомцев. И хотя в отделах финансовой помощи этих вузов имеются списки так называемых «preferred lenders» (то есть заимодавцев, которым отдается предпочтение), представители администраций клянутся и божатся, что выбирали этих заимодавцев, базируясь на их низких процентах, а не дорогих подарках. «Я выбираю компании на основе того, что они могут сделать для студентов, а не для меня”, - сказала в беседе с корреспондентом «Нью-Йорк таймс» Кэтрин Харрингтон, декан Университета Южной Калифорнии. Но насколько правдиво это заявление?
В число вузов, признавшихся, что они заключили различные сделки с loan companies, входят Бостонский университет, Нью-Йоркский университет, Monmouth Univercity в Нью-Джерси, Fordham University в Бронксе, Purdue University в Индиане и другие. Правда, Fordham University после разоблачительной кампании MyRichUncle разорвал контракт с компанией Education Finance Partners, которая давала ему деньги на расширение стипендиального фонда. Но остальные вузы не собираются отказываться от выгодных сделок, оправдывая их все той же «заботой о студентах».
Loan companies, в свою очередь, настаивают на «кошерности» своих методов, утверждая, что «возвращают долг общинам» или «исходят из интересов образования в целом».
MyRichUncle, конечно, оказала услугу студентам, открыв им глаза на закулисные сделки между вузами и выдающими займы компаниями. Но, скорее всего, и эта компания со временем станет прибегать к методам, которые она критиковала. Поэтому студентам остается взять дело в свои руки, настаивая на том, чтобы вузы извещали их о «теплых отношениях» с loan companies.
Кстати, прецедент уже создан: группа студентов подала в Federal Trade Commission жалобу на компанию EduCap, которая прибегала к различным маневрам, чтобы отвадить их от федеральных займов и воспользоваться ее услугами.
Примеру первопроходцев, скорее всего, последуют многие другие студенты.